美国教育界如何将报废微软PC变成Chromebook?

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某经济落后的学区学生无法人手一台计算机来进行教学活动,但事实所迫,在一场改造运动下,这所学校的师生选择使用报废PC,结果却拥有了速度更快的Chromebook。与此同时,谷歌Chromebook在美国教育市场逆袭Windows PC和苹果电脑。

 

Ovid-Elsie学区位于密歇根州弗林特市以西约一个小时车程的地方,如今这座城市已经被其吝啬的管理者荼毒得声名狼藉了。要说这个Ovid-Elsie学区,它目前大约有1600个学生,同时是密歇根州经济贫困的地区之一,人民年收入约为1.5万美元。而这意味着,许多学生的家庭都无力购买学习电脑。因此,要想给每个课室都配上电脑,Ovid-Elsie就要靠想象力了。

 

报废PC起死回生

 

对于流行教育市场已久的谷歌Chromebook,Ovid-Elsie也是非常希望能够用上的,只是几百美元一台的Chromebook对他们来说,价格也是难以承受。这时候,该学区技术主管Dan Davenport看上了谷歌的Chromium——开源版的Chrome操作系统。由于是一个开源的系统,其成本远低于普通的电脑。Davenport此前发现,学校储藏室内存放着大量老旧的PC和笔记本电脑,如果可以用上,将能帮助学生实现电脑教学。但是,由于老旧的PC型号不一,驱动版本也差别甚大。那么,如何顺利让Chromium支持这一列PC成为巨大的难题。

 

然后有一天,Davenport的一名技术师在Chromium上一个论坛发现,纽约一家名叫Neverware的初创企业声称,他们已经得到了Chromium系统的授权书,可以将其用在老旧的PC上。如果消息属实,这意味着Davenport的想法最终可以实现,而且,Neverware还可以提供后续的技术支持。Davenport决定让Neverware放手一试。

 

最重要的是,Davenport发现的储藏室有部分已经8-10年的老式戴尔台式电脑和笔记本,而其中PC的内存及组件已被其拆卸下来,用于其他教师的电脑上。然而即便如此,当他给这些报废计算机装上Neverware的云端版Chromium系统后,它们运行起来比学校当前新一点的Windows电脑还要好。

 

Davenport估计,购买新的电脑以及系统授权所需要的费用,每台Windows电脑为400美元,Chromebook则为200美元。而使用Neverware的Chromium系统,每台电脑的成本仅需50美元。Davenport表示:“这是一个非常有趣的新模式。”如今,越来越多学校及学区都开始接受这种方式。这就像当下行业内都向云计算聚拢的趋势一样,计算机技术的转变从根本上重塑了美国教育界的技术产品分布。

 

为何弃PC而取Chromebook?低成本、轻量级

 

尽管在过去4年中PC销售量持续下滑,然而教育市场中对计算机的需求确实不降反升增。IDC的一项调查显示,2014年,美国12年义务教育中的学校机构在平板电脑、桌面电脑、笔记本电脑和二合一电脑上的花费达到了70亿美元,设备购买数量同比增加33%。

 

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教育界这个巨大的市场,数十年来都由苹果和微软两大巨头占领统治地位。在2012年以前,谷歌在这个市场还默默无闻。但就在那一年,谷歌开始凭借Chromebook进入教育市场:Chromebook硬件不算高端,但价格低廉,软件和数据储存依赖云计算技术,应用丰富。由于这样一台设备能够处理安全、数据存储和软件更新等大量的IT工作,因而可帮助削减使用成本以及维护成本。因为如此,谷歌的Chromebook曾大受学校的欢迎。2015年第三季度,谷歌Chromebook在教育市场的份额已经超过微软,成为当季在教育界销量最高的计算机。

 

Mike Fisher——教育科技研究企业Futuresource Consulting公司的副董事认为,谷歌的成功全靠教育市场上刮起的一场“完美风暴”。由于联邦政府推动公共课程进行在线评估,以致学校对计算机的需求激增。

 

在这场激烈的竞争中,云端软件成为风尚,云技术发达的谷歌因此抢占了先机。对于管理难度较高的学区来说,云计算机可谓帮了大忙,因为人员可以在云端对所有计算机进行统一管理。

 

学区对计算机的预算紧张而需求极大,低成本的谷歌硬件设备无疑成为首选。而最重要的是,这些学区所节约下的远不止购机成本。三星教育市场负责人Ted Brodheim表示,Chromebook的维护成本比iOS或Windows系统要低70%。iOS和Windows系统原本是为大企业设计,设备管理工作复杂,成本也高,而Chromebook则更适合教育机构使用。

 

不过,虽然Chromebook的经济利益已经如此明显,但仍然有许多学校没有选择Chromebook。对此,Brodheim表示,这些学校是担心转向Chrome系统和设备的过程会带来高价成本,包括购买设备和系统授权的费用等。因此,Neverware应运而生。

 

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报废PC如何能成为Chromebook?

 

2009年由Jonathan Hefter创立的Neverware公司,其诞生于Hefter在父母家车库里进行的一项实验——让一些老旧型号的电脑像新电脑一样运行起来。事实上,该实验的基础是桌面虚拟化技术,其也是后来Neverware公司能够让学区电脑在Windows PC依靠Chromium系统重新跑起来的技术基础。

 

Neverware公司慢慢地和众多学校达成合作,他们先安装一台服务器Juicebox作为整个系统的主机,其他的设备为从属。具体的原理是,从属设备相当于显示器,显示主机屏幕上所演示的内容。所以,即使从属设备(学生用的计算机)的硬盘被移除也可以工作。也因为如此,学校那些几近报废的计算机才能继续派上用场。而使用了Neverware的这套系统后,Neverware会通过云端远程管理,承包后续的IT管理工作,学校免于设备维护之烦恼。

 

尽管Neverware的产品得到许多早期和作者的称赞,但是谷歌Chromebook的崛起还是削弱了他们的增长势头。且不说价格和技术难与谷歌抗衡,对Neverware来说,最重要的为教学服务的应用和工具尤其匮乏。因此,Neverware将为学校提供必需的软件应用和服务作为新的竞争目标。那么,让自己的用户用上谷歌的Chrome系统如何?

 

要用得到谷歌的Chrome系统并不容易,当时全球也只有谷歌和他的几个合作伙伴,如联想、宏基和英特尔等能够销售官方正版的Chrome系统。于是,一场改造运动开始了——Chrome操作系统有一个开源版本Chromium,10个月后,Neverware据此开发了一款全新的Chromium系统。该系统不但可以使用谷歌最新的应用,而且对于硬件的要求极低,即使是那些已经服役多年的老旧Windows PC,运行这套系统后也十分流畅。

 

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这个系统就是CloudReady,其终身许可价格为59美元,分段试用的话25美元一年。虽然运行CloudReady的计算机不能真的就称可视为是使用“Chromebook”,但是在教育机构看来,其功能和性能就是相当于Chromebook了。而Neverware成功地报废的PC变成为高效运行的“Chromebook”,真是给了如今所谓云计算时代一个极大的讽刺。

 

谷歌、微软、苹果的教育市场之争

 

谷歌在教育市场的崛起,对于苹果来说就意味着烦恼,但也不足为患,因为教育市场并非苹果电脑的主要业务依靠。然而对于微软来说,谷歌的威胁就非同小可了。微软已经输掉智能手机市场,教育市场是其至关重要的领地。

 

为了回击谷歌,微软向学校免费提供Office 365应用。2015年10月,微软还联手Lightspeed公司推出一套云端软件,旨在与谷歌的教育软件包抗衡。而今年1月,苹果收购了初创企业LearnSprout,并为iOS推出一款针对教育市场设计的云端管理软件。硬件方面,为了和谷歌的CHromebook竞争,微软与联想、宏碁和惠普等公司达成合作,推出了以云端应用和管理为基础的笔记本,这款笔记本储存有限,但也价格低廉。

 

只不过,谷歌给微软带来的威胁并不限于教育市场,他们轻量级云笔记本还受到了小型初创企业和非营利性组织等的青睐。

 

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到目前为止,微软在企业办公和个人电脑领域的主导地位并未像在教育市场那样受到冲击,Windows PC依然在企业市场占主导地位。当前,谷歌教育应用的用户有5000万,而企业应用只有200万。谷歌发言人Jessica Reeves表示,虽然当前谷歌企业应用的普及率较低,“但其正不断扩张。”

 

三星的布劳德西姆表示:“我相信在了解了Chrome可以带来的好处之后,各企业和组织将会行动起来,拥抱Chrome的,就像教育行业一样。五年以前,Chrome在该领域没有什么存在感,但如今Chromebook的销量已经逐步超越其他设备。这是客户接受曲线 。”

 

如今,为了让企业和学校能更容易地体验谷歌应用和Chrome,Neverware推出了一个新的功能——让原本运行CloudReady系统的Windows计算机拥有双系统,用户在开机的时候可以选择进入Chromium或Windows系统。除此之外,该公司还开发了另一个版本的CloudReady,它可以让老旧的Mac计算机也运行Chromium。

 

由于Chrome系统对网络连接依赖性高,没有网络的时候几乎不能发挥任何作用,因此,双系统的功能似乎能够更全面地满足学校教育的需求。

 

本文来源:雷锋网,编译自The Verge